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钱庄的兴起与民间货币

[标签]货币发展

  如今,你每天都逃脱不了这个那个大银行,尤其是最近几年的世界银行排名,不管按利润还是存款规模,总是中国工商银行排第一,一年赚钱超过2800亿元,建设银行、中国银行和农业银行也都排在前5、至少前10以内。另外还有比特币、代币、电子货币,等等很多新的数字资产名字。可是,从前不是这样的。那么,中国的银行业是如何走过来的呢?是什么催化了它们的发展?又该如何理解电子货币?

  我们就从钱庄和民间货币讲起。你可能听说过过去的钱庄,但可能不知道它们是干什么的。另一方面,你可能认为人类历来只有政府发行的官方货币、没有民间货币,等等。实际情况当然是相反的,人类原先以私人货币为主,到近现代才出现由国家垄断货币发行权,这是我们理解今天各种货币现象的前提。

  清朝的一桩命案

  北京的朋友应该知道通州这个地方,在清朝是属于直隶。通州的刘某要向同村的李某买一斗小米,价钱1250文钱。然后,李某看到交来的钱就说:“你这个虽然是1250文,但里面混杂了很多小钱,不是标准的铜钱。小钱没有标准铜钱值钱,所以你没有给够。如果你真的要买小米,那就把小钱换成标准铜钱吧。”但是刘某说:“那不行,按照市场惯例,最多只能换掉一半小钱,换一半就够买你这些小米了。”结果,两边争议不下,两个人打起来,最后刘某失手将李某打死,闹出了一桩命案。

  这个故事告诉我们什么呢?一件商品值多少钱,这个问题对今天的人来说,是很容易判断的。货物有标价,我们都清楚这个标价指的是人民银行发行的人民币。红色的那种是100元,绿色的是50元,等等。如果李某生活在今天,他完全可以给小米标价,比如说12块5,刘某照这个付人民币就可以。但是,当时没有这么方便的交易工具。

  那么,过去的人怎么避免冲突打架呢?

  钱庄的主业是兑换货币

  “一件商品值多少钱”这个问题为什么这么难?原因在于古代的货币很复杂。虽然基本以金属货币为主,但货币发行方很多,同一类货币的成色也不同。我们就拿铜钱作为例子。刚做好的铜钱,就像新钞一样,都是很规矩整洁的,大小一致,重量相等,字迹清晰。问题是通行一段时间后,大家的手摸来摸去,铜钱放在一起也会相互磨损,铜钱慢慢就会变薄。所以,过一段时间,不同的铜钱重量就不一样了。如果铜钱磨损得不厉害,大家能将就,继续当作新钱使用;如果铜钱磨得很厉害,就成了前面提到的小钱了。

  在很多地方,这种破烂的铜钱是折合一半来使用的。但是,什么样的铜钱才叫做破烂?买方肯定觉得自己好的铜钱多,卖方肯定觉得很多铜钱成色都不好,双方就常常吵架。像清朝的时候,市面上除了清朝政府铸的铜钱,还有明朝,甚至唐宋政府铸造的铜钱,也有清朝不同府、不同县甚至不同钱庄铸的铜钱;然后还有大家熟悉的银两,甚至黄金;铸造商和铸造地也各异,武昌银、长沙银等成色各不同。

  这些不同的铜钱、不同的银子之间怎么互相折算,相互兑换的比例是多少?铜钱、银子、黄金的成色如何,纯度不够的话,怎么打折扣呢?这些都是双方在交易的时候要考虑的。所以,货币系统这么复杂,市场交易的不确定性、交易成本就很高,交易的效率非常低,经常出现打架。

  钱庄就是在这样一个背景下出现并发展的,其重要作用也在于帮助降低交易成本、提高交易便利。一般来说,小本交易的双方没法掌握这么多关于货币的知识,只能用一些笨方法。比如,电视剧里你可能经常看到一个情节,就是药店或者丝绸庄的掌柜收到银元,用牙齿去咬,看成色如何。但是,如果是比较大的交易,涉及到十几或者上百两银子,全部用牙齿去咬一遍是很不方便的,于是,大家就去找钱庄。

  钱庄一开始不是专业的,都是一些做生意的店铺。店铺经营一段时间后,积累了关于各类货币的知识和经验,就在做生意之外,同时帮大家兑换。根据历史学家的研究,清朝最早的钱庄就是绍兴经营煤炭生意的商家。帮助兑换不同的货币,按比例收一点手续费,这就成了钱庄的主要业务。比如说,你有一些银元,但表面有很多划痕,分量可能有一些损失,如果对方商家不肯要,你就去钱庄支付一点手续费,把有破烂的银钱换成崭新的。大家在机场可以看到很多找换店,也叫两替店,帮你在许多外币之间兑换,赚取买入和卖出的差价,过去钱庄的经营模式和这些两替店是类似的。

  民间货币是怎么回事?

  黄金、银子作为货币,有一个好处或说便利是谁都可以把这些贵金属搞成一块一块的,做交易支付时,对方只要评估成色、称重量就行。这也是在近代以前,政府难以垄断货币发行权的原因,贵金属不需要由国家发行。

  但是,仔细想一想,金属货币其实很不方便。如果每次交易之前,都要跑去钱庄把钱换好,又笨又重的,交易成本仍然很高。于是,一项新的业务诞生了——发行民间纸币,或者叫“代币”,也是今天电子代币的祖先。钱庄会接受一些存款,有了资本以后,钱庄就可以发行钱票。只要当地的店铺愿意接受这家钱庄的钱票支付,这些钱票在当地起的就是货币的功能。

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责任编辑:kimn
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·钱庄的兴起与民间货币 (2018/4/13 10:49:24)
 
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